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¿Pueden los perros detectar enfermedades?

¿Pueden los perros detectar enfermedades?

La nariz canina es materia de leyendas, capaz de detectar moléculas de olor individuales entre miles, moléculas tan pequeñas que eluden el equipo sensorial de alta tecnología. Sus narices se utilizan para rescatar personas, descubrir drogas, descubrir contrabando agrícola, oler bombas y detectar minas terrestres.

¿Pero pueden detectar la enfermedad? Ha habido alguna evidencia de que los perros pueden dar una alerta temprana a los signos de cáncer y la aparición de convulsiones epilépticas. Sin embargo, no se apresure e inscriba a Fido en la escuela de medicina para perros por el momento. A pesar de la exageración, la evidencia está lejos de ser concluyente, como lo mostrarán las siguientes cuentas. Aunque los investigadores han hecho algunos progresos, el jurado aún no sabe si los perros asumirán un nuevo papel en el campo de la medicina.

Oler el cáncer

En 1989, una mujer fue a ver a su médico por un lunar en la pierna izquierda. El topo había estado allí durante unos meses, pero ella le prestó poco interés. Su perro, por otro lado, pronto se obsesionó con él.

Al principio, el perro, un cruce entre un border collie y un Doberman, olfateaba o lamía constantemente el topo, incluso a través de la ropa. Finalmente trató de morderlo, según el Lanceta, una revista médica británica muy respetada. La mujer de 44 años decidió que era hora de que revisaran esto. El lunar resultó ser un melanoma maligno, una forma de cáncer de piel potencialmente mortal, y se eliminó rápidamente. Su perro, al llamar su atención, había salvado la vida de la mujer.

Intrigado por los informes persistentes de tales fenómenos, el dermatólogo de Florida Armand Cognetta decidió investigar posibles usos médicos. En 1996, Cognetta tomó prestado un schnauzer de 7 años llamado George, un canino olfateador de bombas recientemente retirado, y pidió ayuda a un entrenador de perros veterano. El objetivo era ver si George (que tenía un extraño sentido del olfato, incluso para un perro) podía oler constantemente el melanoma, tanto en muestras de tejido como en personas.

Normalmente, se usa un microscopio portátil para diagnosticar un posible cáncer de piel, seguido de una biopsia. El microscopio es aproximadamente 80 por ciento efectivo en el diagnóstico temprano, por lo que generalmente se realizan más pruebas para confirmar el diagnóstico.

Después de muchas horas de entrenamiento, el schnauzer gris obtuvo casi el 100 por ciento en la identificación de muestras de tejido de melanoma. Cognetta luego le permitió a George "examinar" pacientes reales. Descubrió melanoma en cuatro (posiblemente cinco, dependiendo de cómo se miren los resultados) de siete pacientes. Cognetta escribió que los resultados fueron interesantes pero lejos de ser concluyentes. Es necesario un estudio mucho más amplio y controlado para determinar si los perros pueden ser entrenados para detectar el cáncer de manera confiable.

Sin embargo, si tienen la capacidad de detectar enfermedades, no espere perros en consultorios médicos en el corto plazo. El costo para entrenar a un perro sería astronómico: $ 35,000 por perro, con 1,200 horas de entrenamiento. Eso cuesta mucho más que incluso un examen de resonancia magnética. Una biopsia sería necesaria en cualquier caso, porque los médicos nunca basarían una opinión en un solo diagnóstico.

La verdadera promesa es descubrir cómo los perros pueden hacerlo y luego construir una máquina para imitar la habilidad. Se están realizando estudios en siete instituciones de todo el mundo para descubrir por qué algunos perros tienen esta increíble capacidad.

Detectar epilepsia

También se ha informado que los perros pueden detectar la aparición de ataques epilépticos, a veces 20 minutos antes de un ataque. El beneficio de esto es obvio: se puede advertir a una persona que busque un lugar seguro u obtenga ayuda antes de quedar incapacitada.

Desafortunadamente, a pesar de los numerosos informes anecdóticos de "perros de alerta de ataques", no hay evidencia científica o prueba documentada de que los perros puedan ser entrenados de manera confiable para detectar el inicio de un ataque. La convulsión en sí misma es un síntoma, no una enfermedad específica. Las convulsiones pueden ocurrir por una variedad de razones, una de las cuales es la epilepsia. Independientemente de la causa, la actividad eléctrica en el cerebro se interrumpe temporalmente durante una convulsión. Las convulsiones pueden ser apenas perceptibles, o pueden ser incapacitantes.

El Instituto de Epilepsia no ha tenido éxito en sus intentos de estudiar si los perros pueden predecir confiablemente las convulsiones. El instituto utilizó máquinas EEG y cámaras de video para monitorear a los epilépticos con sus perros. Los fondos limitados no permitieron el monitoreo las 24 horas, y durante el monitoreo no se realizaron incautaciones.

Pero encontrar evidencia de esta habilidad solo sería un primer paso. Entrenar a un perro para que reconozca y responda adecuadamente es el mayor desafío. Si los perros tienen esta habilidad, no hay forma de saber si un perro puede ser entrenado con esta habilidad.

"No hay garantía de que un perro, si puede detectar una convulsión, lo hará 10 de cada 10 veces", explicó Beth Rivard, directora ejecutiva de un programa de perros de servicio reconocido a nivel nacional. Rivard dirige el Programa de Asociación de Mascotas de Prisión, en el Centro Correccional de Washington para Mujeres, en Washington.

A partir de 1981, el programa ha estado enseñando a los reclusos a cuidar y entrenar perros de servicio, que luego se colocan con receptores que padecen una serie de trastornos, incluida la epilepsia. Cuando comienza una convulsión, los perros están entrenados para permanecer con la persona y para obtener un teléfono o un medicamento si así se lo indican. También saben cómo buscar ayuda, e incluso pueden tratar de poner a una persona de lado para evitar que se ahogue.

Pero Rivard dijo que no hay forma de entrenar a un perro para detectar cuándo es inminente una convulsión. "Sería una gran cosa si pueden hacerlo, pero ¿cómo se demuestra cada vez", dijo. Si un perro siente un cambio químico antes de una convulsión, lo cual puede ocurrir, el olor tendría que ser replicado para entrenar al perro a reaccionar de la manera correcta, siempre. Eso puede ser difícil porque las convulsiones son perturbaciones eléctricas dentro del cerebro.

El Instituto de Epilepsia recomienda no tener un perro con el fin de predecir las convulsiones, y no recomienda ningún entrenador para este propósito. Después de realizar entrevistas, el instituto concluyó que, a pesar de la publicidad, pocas personas han informado que sus mascotas tienen esta capacidad. La mitad de los que dijeron que sus mascotas mostraron cierta habilidad tenían más probabilidades de identificar el comportamiento durante o después de una convulsión, y no antes.

Sin embargo, el instituto señaló que suficientes informes suenan lo suficientemente auténticos como para justificar una mayor investigación científica. Para leer sobre una de esas historias, lea Perros que pueden predecir ataques.

El instituto está buscando financiación para llevar a cabo una investigación más extensa, y ha desarrollado un cuestionario de perfil de mascotas para recopilar datos sobre el tema. Después de completar el formulario, las personas serán entrevistadas por teléfono con la probabilidad de que su mascota pueda detectar ataques antes de la conciencia humana.

Para obtener más información sobre el estudio del perro de alerta de convulsiones del Instituto de Epilepsia, llame al 212-677-8550 o visite su sitio web en www.epilepsyinstitute.org.