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Perros guía: antes y ahora

Perros guía: antes y ahora

Una talla en una placa de madera, que data de la época medieval, muestra a un perro guiando a un ciego a través de un pueblo; esta es quizás la evidencia más temprana de un perro guía. A lo largo de la historia, los perros han ayudado a las personas de innumerables maneras, incluso actuando como sus ojos y oídos. Hoy, más de 10,000 perros dan la libertad ciega que de otro modo no conocerían.

Pero los perros guía, como se los reconoce ahora, solo se crearon recientemente, y las leyes que protegen a estos perros y los derechos de sus dueños aún se están desarrollando. Pasaron más de 60 años después de que se estableciera la primera escuela de entrenamiento de perros guía antes de que se aprobara una ley federal que prohibía la discriminación contra los perros guía y sus dueños.

Sin embargo, los perros guía son cada vez más aceptados. La aprobación de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades en 1990 garantiza que a los ciegos y sus perros guía no se les puede negar el acceso a restaurantes, viajes aéreos, taxis, hoteles y otros lugares y medios de transporte. Hasta que se aprobó esta legislación histórica, a los ciegos y a sus perros se les prohibió rutinariamente estas áreas.

En los Estados Unidos, hay 10 centros dedicados a criar y entrenar "equipos": los perros y sus dueños. Al hablar de los perros guía, es importante hacer una distinción entre el término "perros guía", que incluye a todos los perros guía, y "perros de ojo de observación". Seeing Eye es la marca registrada de una de las 10 organizaciones que entrenan a los perros guía.
Fundada en 1929, The Seeing Eye es una de las instituciones más antiguas de los Estados Unidos dedicada a entrenar perros guía. Solo a sus perros se les llama en realidad "perros de ojo de observación". Sin embargo, todas las organizaciones cumplen con las pautas acordadas por el Consejo de Perros Guía de los Estados Unidos.

La historia moderna de los perros guía

El primer intento de desarrollar un programa para ciegos ocurrió en Viena, Austria. Un hombre llamado Johann Wilhem Klein fundó el Instituto para Ciegos. Parte de la misión del instituto era entrenar perros para ser utilizados como guías, pero el proyecto no ganó reconocimiento y fue olvidado en gran medida.

Después de la Primera Guerra Mundial, sin embargo, el interés por los perros guía resurgió. La guerra había cegado a miles de soldados alemanes, muchos de los cuales sufrieron los efectos del gas mostaza. En 1919, un médico alemán llamado Gerhard Stalling desarrolló un programa para entrenar perros para ciegos. Nuevamente, el programa del perro guía pasó desapercibido. Diez años después, una mujer estadounidense llamada Dorothy Eustis, que trabajaba en Europa como adiestradora de perros policiales, se enteró del programa. Estudió los métodos y publicó un artículo en Nueva York sobre el programa.

Un ciego llamado Morris Frank le pidió a Eustis que entrenara un perro guía para él. Viajó a Europa, donde fue entrenado y asociado con un pastor alemán llamado Buddy. Regresó a los Estados Unidos con su perro guía y estableció la primera escuela de perros guía en América del Norte. Incorporada en 1929, la escuela se llamó The Seeing Eye, después del artículo que escribió Eustis. El título proviene de la Biblia, Proverbios 20:12: "El ojo que ve, el oído que oye; El Señor los hizo a los dos". La primera clase enseñó a dos estudiantes. A finales de año, 17 se habían graduado.

El éxito del programa de perros guía finalmente había logrado el reconocimiento internacional, y se extendió rápidamente por todo el mundo.

Las creaciones de un buen perro guía

La mayoría de los perros guía son labrador y golden retrievers, pastores alemanes, o una combinación de estos. A veces los boxeadores también se usan. Los perros son criados especialmente para la gentileza, la buena salud e incluso el temperamento. Las organizaciones de perros guía generalmente crían sus propios perros para garantizar estos rasgos.

El entrenamiento básico de obediencia y socialización comienza alrededor de las 8 semanas de edad, a menudo realizado por un criador voluntario de cachorros. Los perros, machos o hembras, se bañan con afecto para nutrir su capacidad de unión. Al año y medio, los perros comienzan su entrenamiento para ser perros guía con un instructor vidente.

Las tareas que realizan los perros guía se dividen en tres habilidades principales:

  • Cambios en la elevación, como un bordillo, escalera, borde de plataformas, etc.
  • Ubicación de objetos, como salidas, ascensores, asientos o destino específico.
  • Evitar obstáculos, como navegar alrededor de obstáculos y peligros (automóviles, pozos de registro, árboles, etc.).

    El compañero humano toma la mayoría de las decisiones para el equipo. Al cruzar una calle, por ejemplo, la persona escucha el momento adecuado para ir. Los perros no pueden saber cuándo una luz se vuelve verde, por lo que él o ella confía en la persona para el comando.

    También se les enseña a desobedecer una orden peligrosa. Llamado "desobediencia inteligente", el perro rechazará una orden de "avance" cuando no sea seguro. El perro está cuidadosamente condicionado para desobedecer durante ciertas situaciones, porque no necesariamente entienden el peligro inherente que están evitando. La persona debe reforzar el comportamiento con elogios; de lo contrario, el perro puede olvidar.

    Durante el proceso de entrenamiento, a la persona ciega se le enseñan los comandos que el perro conoce, así como el cuidado de la salud y el aseo. También aprenden las leyes de acceso que rigen a los perros guía. El proceso de entrenamiento lleva varias semanas.

    Aunque los perros están entrenados para manejar diversas situaciones, como calles de la ciudad, aeropuertos, trenes subterráneos y similares, los perros requieren capacitación periódica cuando las situaciones cambian. "Si un graduado se muda a un nuevo entorno, tenemos un entrenador que realiza un curso de actualización con ambos", explicó Michelle Lavitt, coordinadora de comunicaciones de la Fundación para Perros Ciegos de Guide Dog. "Es posible que el graduado y el perro guía no hayan usado el metro, por lo que los familiarizamos con los procedimientos a seguir".

    Además de ser legalmente ciegos, las personas elegibles deben estar en buena salud física y mental; un mínimo de edad de secundaria; capaz de proporcionar cuidados adecuados para el perro; y muestra la necesidad de un perro guía. La mayoría de los programas ofrecen a los perros de forma gratuita o por una tarifa nominal. Algunos pagan todos los gastos, incluidos viajes y alojamiento y comida, si es necesario.

    En el ojo público

    El mayor desafío que enfrentan los ciegos y sus perros guía es el público. Los perros guía deben ser ignorados, para la seguridad de todos. Desafortunadamente, las personas a menudo sienten curiosidad y quieren acariciar al perro.

    Tocar o alimentar al perro es una distracción, y la distracción del trabajo pone al perro y al compañero de equipo en gran peligro. Otro peligro es el acercamiento de otro perro. Ha habido una serie de ataques de alto perfil en perros guía por perros sin correa.

    Alrededor de un tercio de los 10,000 perros guía en los Estados Unidos han sido atacados por otros perros. Incluso el enfoque de un perro amistoso y con correa es peligroso porque también distrae al perro guía de su importante trabajo.

    Existe una "Etiqueta" establecida y enumerada sobre cómo tratar a los perros guía. Para saber cuáles son todos ellos, vea la historia Guía del perro etiqueta.